U bent hier

Wim Sohier, TA in San Francisco: “Technologieattachés zijn denkers, durvers én doeners”

Als technologieattaché (TA) in San Francisco heeft Wim Sohier de ‘boom’ van Vlaamse start-ups – en de interesse die ze opwekken bij buitenlandse investeerders – van dichtbij meegemaakt. Wim Sohier: “Ambitieuze ondernemers ondersteunen in hun internationale uitbreidingen en hen successen zien boeken, daar doen we het voor!”  

Wims enthousiasme wordt ook meteen duidelijk wanneer we een digitaal interview met hem inplannen. Om het tijdsverschil tussen Vlaanderen en San Francisco te overbruggen, moet hij al vroeg uit de veren. “Geen zorgen, ik ben het al gewoon”, lacht hij. “Het hoort er allemaal bij!” En al snel laat Wim, nog vóór zijn eerste koffie van de dag, zijn licht schijnen op wat hem het meest passioneert: Vlaamse tech-parels die het groot zien en ver schoppen.
 

Een cruciaal duwtje in de rug  

Een Vlaams succesverhaal dat Wim Sohier nog scherp voor de geest staat, is Graphine Technologies. Deze Gentse spin-off uit het imec.istart-programma maakt textuurrendering mogelijk in ultrahoge resolutie voor games, films en interactieve 3D-toepassingen. Wim Sohier: “Onze samenwerking begon met operationele ondersteuning. FIT gaf Graphine Technologies een duwtje in de rug met een netwerkprogramma op maat in Californië.”  

“Het kroonstuk was toen we hen in contact brachten met twee Amerikaanse toppers: Nvidia en Unity Technologies. De ene is de onbetwiste leider in hardware voor beeldverwerking, de andere domineert het veld van gamingsoftware-engines. Graphine mocht gratis deelnemen aan Unity’s beursstand tijdens de grootste gamingbeurs ter wereld. Bij Nvidia werd het Gentse bedrijf dan weer geselecteerd voor de ‘early stage’-competitie.”  

Voordien waren Wim en zijn collega’s ook al in gesprek om de Amerikaanse bedrijven warm te maken voor een investering in Vlaanderen. Wim Sohier: “Dat deden we – met succes! – door het sterke Vlaamse ecosysteem voor gaming en beeldverwerking uit te spelen, samen met de meest ervaren Belg in het Unity-team: Carl Callewaert. We coördineerden daarvoor meerdere bezoeken in Vlaanderen en de VS. Ook de Belgische ambassadeur en de toenmalige minister van Digitale Agenda trokken mee aan de kar. Enkele jaren later besloot Unity om Graphine Technologies over te nemen en verder te investeren in hun locatie in Gent. Het zou me niet verbazen als Unity nog in de prijzen valt voor hun investeringen in Vlaanderen.”  
 

We introduceren niet alleen Vlaamse ondernemers bij grote Amerikaanse tech-spelers, maar proberen die laatste ook te overtuigen om uit te breiden in Vlaanderen” 


Over tech-parels en digitale durvers  

Ook met enkele laureaten van de Leeuw van de Export komt Wim regelmatig in contact. Zoals Mediagenix en Skyline Communications, twee specialisten in telecommunicatie en broadcasting. Daarnaast is er Guardsquare, een scale-up uit Leuven die zich toespitst op cybersecurity en fintech. Op het parcours van die laureaat blikt Wim voldaan terug. “We hebben hen begeleid vanaf hun eerste groepszakenreis naar Atlanta”, herinnert hij zich. “Kort daarna richtten ze hun Noord-Amerikaanse hoofdkwartier op in San Francisco. We waren ook betrokken toen ze hun eerste medewerker aanwierven met een beurs van het Prins Albert Fonds. Bovendien hebben we Guardsquare zelfs enige tijd op kantoor opgevangen tot ze hun eigen stek vonden.”  

“Dergelijke bedrijven zie ik vanaf de eerste rij groeien, doorgaans van een relatief kleine ploeg in Vlaanderen tot een internationale equipe van formaat. Guardsquare werd bijvoorbeeld mede opgericht door ex-judoka Heidi Rakels. Zij kwam regelmatig in actie als spreker op cybersecurity-events van FIT, waardoor het Leuvense bedrijf zich verder kon profileren. Zulke succesverhalen – van Olympisch medaillewinnares tot top-CEO – liggen goed in de Amerikaanse markt. Het product van Guardsquare is bovendien ijzersterk: ze bouwen specifieke security-oplossingen en maken deel uit van de Google Android API. Koop je bijvoorbeeld via contactloze betaling een koffie bij Starbucks, dan is die transactie wereldwijd beveiligd door Guardsquare. Geen wonder dus dat ook zij snel in de kijker liepen aan de Amerikaanse Westkust.”
 

Ik zie bedrijven vanaf de eerste rij groeien, doorgaans van een relatief kleine ploeg in Vlaanderen tot een internationale equipe van formaat”


De ideale TA  

“Als TA zien geen twee dagen er hetzelfde uit”, gaat Wim Sohier verder. “Flexibiliteit is dus een must. De ene dag neem je een groepje startende en ambitieuze tech-ondernemers onder je vleugels, terwijl je de volgende ochtend misschien een toppoliticus over de vloer krijgt. Goed kunnen schakelen en overal de juiste toon hanteren is dan de boodschap.”  

Daarnaast moet je als TA vooral van alle markten thuis zijn. Wim Sohier: “De ideale TA is een durver, denker én doener. Je krijgt veel ondersteuning vanuit het Brusselse FIT-hoofdkantoor, maar op je buitenlandse post heb je een beperkt team. Je moet dus zowel een strategische blik hebben als de goesting om de handen uit de mouwen te steken. En natuurlijk zijn internationale bedrijfservaring en een passie voor hightech onontbeerlijk.” 

Zo zet Wim in San Francisco de tech-troeven van Vlaanderen in de verf 

  1. Skip de introductie. “De techwereld in de VS kent Europa beter dan je denkt. Ik hoef meestal niet te vertrekken van de veronderstelling dat mijn gesprekspartner Vlaanderen niet kent, iets waar collega’s in bepaalde andere landen meer rekening mee moeten houden.” 
  2. Maak het persoonlijk. “Amerikanen houden van succesvolle en gepassioneerde ondernemers met een uniek verhaal. Starters met een sterk idee, veel lef en een vlotte babbel kunnen hier veel bereiken. Ook eerdere persoonlijke succesverhalen aanhalen, zoals dat van Erik De Clercq en Gilead, is een uitstekende tactiek.”  
  3. Belicht de overheidssteun. “Over de Vlaamse bedrijfswereld krijg ik in de VS eigenlijk alleen maar positieve feedback. Het enige wat Amerikanen soms verbaast, heeft met de overheid te maken: Amerikaanse bedrijven zijn het niet gewend dat een overheid zo ver gaat als de Vlaamse in het ondersteunen van hun investeringsplannen.” 


Hard werk, maar veel appreciatie   

Werken als TA is duidelijk een veeleisende job, maar het biedt ook veel voldoening. Wim: “Als technologieattaché krijg je de vrijheid en ondersteuning om zelf acties te bepalen afhankelijk van waar je de grootste impact kan maken. Als dat dan werkt en wordt opgemerkt, geeft dat wel een kick.” 
  

Als TA krijg je de vrijheid om zelf je strategie uit te stippelen en de acties uit te kiezen met de grootste impact”


Zelf staan Wim nog twee zulke momenten in het geheugen gegrift: “Twee maanden vóór COVID-19 de wereld in zijn greep kreeg, organiseerden we een panelgesprek voor voormalig VN-ondersecretaris prof. dr. Peter Piot, de Vice President Health bij Facebook en de Vice President Research bij Gilead. Daarbij hoorde ook een lunch met zo’n 60 topinvesteerders. Het thema van het panelgesprek was ‘Are we ready for the next pandemic: the essential role of innovation and partnerships’. De sprekers toonden tijdens en na het event zowel publiekelijk als persoonlijk hun appreciatie voor het geleverde werk. Het boek ‘No Time to Lose’ met de handgeschreven bedanking van prof. dr. Piot staat nog altijd prominent in mijn boekenkast.”  

Ook de appreciatie van de Belgische ambassadeurs blijft Wim bij: “Ik heb steeds uitstekend contact onderhouden met zowel Johan Verbeke, de voormalige Belgische ambassadeur in de VS, als met Dirk Wouters, de afscheidnemende Belgische ambassadeur in de VS. Tijdens een van zijn speeches noemde die laatste mij zijn ‘diplomatieke sherpa voor hightech’, waarmee hij bedoelde dat mijn ondersteuning voor hem cruciaal was. Die erkenning was ontroerend.”


 


In het kort: vraag- en antwoordronde met Wim Sohier 

  • Vul aan: Tech makes Flanders tick, because … “Technology is at the heart of what we do best. Dat promoten we ook als overheidsagentschap almaar meer.”  
     

  • Welke laureaten van de Leeuw van de Export en de Foreign Investment Trophy inspireren je het meest? “Leeuw-laureaten uit de telecomniche zoals Mediagenix en Skyline Communications springen eruit. Idem dito voor bedrijven zoals Guardsquare, met een gedreven zakenvrouw als co-founder, een topproduct en een sterk verhaal.”  
     

  • Wat geeft het meest voldoening in een job als TA? “Dat je zelf je strategie kan bepalen en die vervolgens vruchten ziet afwerpen.” 
     

  • Welke eigenschappen zijn cruciaal om te excelleren als TA? “Je moet tegelijk een durver, doener en denker zijn. Maar ook internationale industrie-ervaring en een passie voor hightech zijn onontbeerlijk.” 
     

  • Wat maakt een job als TA uitdagend? “Je dient behendig in te spelen op een scala aan wensen en mensen, van ambitieuze techondernemers tot toppolitici.” 


Ook Vlaams techtalent een duw in de rug geven en het Vlaamse techlandschap promoten?  

Ontdek onze vacatures!