U bent hier

Jan Wauters, technologieattaché in New York: “Ik maak de nieuwste ontwikkelingen vanaf de eerste rij mee”

Wie als technologieattaché voor FIT werkt, maakt al eens wat mee. Dat konden we ook merken toen we een Teams-meeting planden met Jan Wauters, onze TA in New York. Door Isaias, een felle tropische storm die de East Coast teisterde, kwam Jan dagen zonder stroom te zitten. Het interview stelden we noodgedwongen een week uit, maar het was het wachten waard. Jan Wauters: “Als expat zit je nooit om een interessant verhaal verlegen, maar dat is lang niet het enige wat deze job zo boeiend maakt.” 

Te midden van een pandemie zien onze TA’s het wetenschappelijke speelveld in ijltempo veranderen. Jan Wauters: “Tal van biofarmabedrijven werpen zich in de zoektocht naar een werkbare therapie tegen het coronavirus. De medische wereld verandert continu, maar vandaag zie je nog sneller nieuwe businessmodellen ontstaan, waarbij zelfs concurrerende bedrijven gaan samenwerken. Dit heeft ongetwijfeld een impact op het economische weefsel, waarin je je als TA altijd flexibel moet kunnen bewegen. Ook hier in de VS.”  

Want de Amerikaanse en Vlaamse zakencultuur mogen dan wel op elkaar lijken, toch zijn er enkele lokale verschillen waarmee je als Vlaming beter rekening houdt. “Het Hollywoodbeeld van de georganiseerde Amerikaanse zakenman strookt niet altijd met de werkelijkheid”, geeft Jan toe. “In realiteit verloopt alles toch wat chaotischer, maar dat leidt soms tot de mooiste businessdeals op de meest onverwachte momenten. ‘Unprepare to prepare and prepare to be unprepared’ vat de Amerikaanse houding nog het beste samen.”  

 

Eerste hulp bij verschillen in zakencultuur  

Toch mispakken Vlaamse ondernemers zich soms aan die ‘American way of working’. Om daarvoor de nodige ondersteuning te bieden, speelt Jan als TA een belangrijke rol. Jan Wauters: “In een land als China verwachten ondernemers zich automatisch aan grote cultuurverschillen, maar niet in de VS. Nochtans zijn die er zeker. Het Angelsaksische rechtssysteem verschilt bijvoorbeeld van het onze. Alles moet er contractueel worden vastgelegd, anders is het niet geldig. Dat leidt vaak tot lijvige contracten. Niet zo in Vlaanderen, waar de wet als referentiepunt geldt voor wat niet expliciet in het contract staat.”  

“Wat ook opvalt is het mentaliteitsverschil”, legt Jan Wauters uit. “Net als Vlamingen, praat een Amerikaan graag over koetjes en kalfjes alvorens het zakelijk wordt. Maar over het complexe politieke systeem in België – met regeringen op diverse bestuurlijke niveaus – moet je er geen boom opzetten. In de VS is het staatsbestel minstens even complex met een trage bureaucratie waarnaast de Europese papiermolen verbleekt. En toch zal een Amerikaan zich altijd trots voorstellen, terwijl een Vlaming zich bij wijze van spreken al bij het binnenkomen excuseert voor zijn afkomst. Dat is nergens voor nodig!”  
 

Matchmaker met dubbele rol   

Maar wat zijn nu zo de typische vragen waar Jan zich als TA over buigt? Daar moet hij niet lang over nadenken: “Vragen over de importregelgeving staan met stip op één. In de medische sector geldt bijvoorbeeld een strenge erkenningsprocedure onder het toeziend oog van de Food & Drug Administration alvorens toestellen en geneesmiddelen toegang tot de markt krijgen. Als TA wijzen we bedrijven de weg naar de juiste informatiekanalen en bieden we een overzicht van de importrestricties en relevante goedkeurende instanties.” 

“Verder krijgen we vaak vragen over de oprichting van een kantoor in het buitenland: ‘waar doe ik dat het best en wat zijn de nodige stappen? Vooral dat eerste aspect is belangrijk bij het spotten van opportuniteiten voor Vlaamse spelers. Een goede TA beschikt over stevig gefundeerde inzichten in wat er leeft in de lokale markten en hoe er aan onderzoek en ontwikkeling wordt gedaan. Neem nu het life sciences-landschap in de VS. Dat is – net als in Vlaanderen – sterk gericht op clusters, waarbij privébedrijven, de academische wereld en publieke onderzoekscentra zich verenigen om samen aan het innoveren te slaan. Dergelijke business intelligence is essentieel om Vlaamse bedrijven de ideale buitenlandse uitvalbasis voor te stellen: dicht bij de klant, met toegang tot talent én een vlotte link naar Vlaanderen.” 

“Omgekeerd brengen wij ook innovatieve Amerikaanse bedrijven of onderzoeksinstellingen in contact met Vlaamse spelers en maken we hen warm om in Vlaanderen te investeren of samenwerkingen aan te gaan. Als TA werk je dan wel sectorspecifiek, je draagt altijd de pet van zowel de Trade- als de Invest-afdeling van FIT.” 
 

Een TA heeft stevig gefundeerde inzichten in hoe de lokale markt aan onderzoek en ontwikkeling doet.” 


Witte raaf die van vele markten thuis is 

Dat werken als TA een boeiende expatfunctie inhoudt, staat als een paal boven water. Al vergt het wel een minutieus evenwicht. “Je bent een economisch vertegenwoordiger met kennis van wetenschap en technologie én van business development”, aldus Jan Wauters. “Dat is best wel een unieke combinatie. Een helikopterblik op het innovatielandschap in je specifieke kennisdomein en focusgebied is daarbij onontbeerlijk. Je hoeft niet in alles een expert te zijn. Maar je moet wel de wereld van technologie voldoende begrijpen en kunnen opvolgen, weten wat er leeft in de sector en de nodige flexibiliteit aan de dag leggen. Of het nu gaat over een immunotherapie voor het coronavirus of een nieuw orthopedisch toestel, als TA ben je van vele markten thuis.”  

“Ook netwerken is een belangrijke vaardigheid”, voegt Jan Wauters toe. “Amerikanen hebben die skills doorgaans net iets meer in de vingers dan Vlamingen, al begint het tij wel te keren. Ook als TA moet je tijdens netwerkevents op mensen durven afstappen en hun vertrouwen winnen. Dat is de basis van elke goede zakenrelatie.” 
 

Als TA hoef je niet in alles een expert te zijn, maar je moet wel weten wat er leeft in de sector en de nodige flexibiliteit aan de dag leggen.” 


Succesverhalen zetten Vlaanderen op de kaart  

Naast uitdagend is een job als TA ook enorm ‘rewarding’, zoals ze aan de overzijde van de Atlantische Oceaan zouden zeggen. Jan herinnert zich vooral de warme reacties van Vlaamse ondernemers die met zijn hulp voet aan wal krijgen in de Amerikaanse biotech-scene. Jan Wauters: “Het geeft bijvoorbeeld ook veel voldoening om de meerwaarde van Amerikaanse farmareuzen als Pfizer zichtbaar te maken in het Vlaamse ecosysteem. Onlangs koos Pfizer zijn productiesite in het Antwerpse Puurs samen met drie andere sites – die allemaal in de VS zijn gevestigd – voor de productie van een potentieel coronavaccin. Dat is deels de verdienste van het Vlaamse innovatie-ecosysteem. En daar mogen we terecht trots op zijn.”  

“Maar ook niets dan lof voor Hologic, het Amerikaanse medtechbedrijf dat recent een nieuw opleidingscentrum opende in Zaventem”, voegt Jan Wauters toe. “De centrale ligging van Vlaanderen speelde ongetwijfeld een rol bij die keuze, maar er is meer. Onze regio is een klinisch expertisecentrum van wereldniveau. Denk maar aan onze voortreffelijke universitaire ziekenhuizen. Daarnaast staan Vlamingen bekend om hun meertaligheid en vind je in Vlaanderen alle nodige niche-expertise in een compact netwerk waar ‘ons ons kent’. Die troeven zijn minstens even belangrijk voor een Amerikaanse techbedrijf als Hologic om hun Europese activiteiten in Vlaanderen samen te brengen en te consolideren. Veel grote lifescience- en biotechbedrijven deden het hen al voor, en ze zijn wellicht niet de laatste.”  
 


In het kort: vraag- en antwoordronde met Jan Wauters  
  • Vul aan: Tech makes Flanders tick, because … “Vlaanderen weet als geen ander de kruisbestuiving tussen verschillende technologische nichedomeinen te bewerkstelligen. Denk maar aan de cross-over tussen digitale technologie en healthcare.”
      
  • Welke laureaten van de Leeuw van de Export en de Foreign Investment Trophy inspireren je het meest? “Hologic, de Amerikaanse technologiereus die ervoor koos om een deel van zijn Europese activiteiten in Vlaanderen samen te brengen en te consolideren.”  
     
  • Wat geeft het meest voldoening in een job als TA? “De continue interactie met een snel veranderende wetenschappelijke wereld.”
      
  • Welke eigenschappen zijn cruciaal om te excelleren als TA? “Een helikopterblik, sterke netwerkskills en een stevige interesse in je vakgebied gecombineerd met business development-vaardigheden.”  
     
  • Wat maakt een job als TA uitdagend? “Je speelt continu een dubbele rol: enerzijds ondersteun je Vlaamse techbedrijven met internationale ambities, anderzijds probeer je innovatieve spelers uit het buitenland naar Vlaanderen aan te trekken.” 


Is een job als technologieattaché helemaal iets voor u?  

Ontdek onze vacatures!